Derrame de combustível no Ártico pode demorar décadas para limpar

As 20 mil toneladas de combustível que derramaram no meio ambiente após o colapso de um tanque de armazenamento na Rússia podem demorar décadas a limpar, alertam especialistas.

Após um tanque de armazenamento em Norilsk, no norte da Rússia, ter entrado em colapso no final de maio, 20.000 toneladas de diesel foram libertadas no meio ambiente. Ventos fortes fizeram com que o petróleo se espalhasse a mais de 20 quilómetros, contaminando rios, lagos e o solo ao redor.

Especialistas em ecossistemas do Ártico mostram-se preocupados com os impactos a longo prazo deste derramamento de diesel em ambientes imaculados, onde condições frias e severas significam que a vida é limitada. Embora se saiba que as bactérias “limpam” os derramamentos de óleo noutras partes do mundo, no Ártico, os seus baixos números e baixas taxas de atividade podem significar que os produtos diesel permanecem por anos, se não décadas.

Os principais derramamentos de petróleo, como o Exxon Valdez em 1989 ou o Deepwater Horizon em 2010, geralmente envolvem petróleo bruto espesso que fica na superfície da água do mar. Para esses tipos de derramamentos, as melhores práticas de limpeza são bem conhecidas.

No entanto, o de Norilsk envolveu diesel mais fino em água doce, dificultando a limpeza.

ESA

Evolução do derramamento de combustível no Ártico.

O diesel contém entre 2.000 e 4.000 tipos de hidrocarbonetos, que se decompõem de maneira diferente no ambiente. Normalmente, 50% ou mais podem evaporar em horas ou dias, prejudicando o meio ambiente e causando problemas respiratórios nas pessoas próximas.

Outros produtos químicos mais resistentes podem colar-se às algas e microorganismos na água e afundar, criando um lodo tóxico no leito do rio ou lago. Esse lodo pode persistir por meses ou anos.

No fundo da cadeia alimentar de rios e lagos existem plantas e algas microscópicas que precisam da luz solar para criar energia através da fotossíntese. Quando o combustível entra na água, ele fica na superfície e forma uma espécie de filtro solar oleoso e, portanto, esses organismos diminuem rapidamente em número. O zooplâncton que se alimenta deles também acaba morrendo.

Com o tempo, o vento e as correntes ajudam a dispersar essa camada oleosa, mas um pouco de combustível afunda e, com os seus predadores diminuídos, as algas regressam em números ainda maiores.

Os solos no Ártico russo abrigam menos organismos do que outros lugares do mundo, devido às condições adversas e frias, onde o solo é frequentemente congelado, a água líquida é escassa e há poucos nutrientes disponíveis. No entanto, esses solos ainda estão cheios de vida e muito afetados por derramamentos de combustível.

Inicialmente, o combustível reveste as partículas do solo, reduzindo a sua capacidade de absorver água e nutrientes, afetando negativamente os organismos, pois são incapazes de acessar alimentos e água essenciais para a sobrevivência. Este revestimento oleoso pode durar anos, pois é muito difícil de lavar, e muitas vezes o solo precisa de ser removido fisicamente.

No dia 6 de julho, a Nornickel disse que removeu 185.000 toneladas de solo contaminado. O solo está a ser armazenado no local para ser “limpo” por especialistas no início de setembro.

O solo “limpo” provavelmente retornará ao seu local original. Além disso, 13 piscinas olímpicas de água contaminada por combustível foram bombeadas do rio para um local industrial próximo, onde produtos químicos perigosos serão separados e a água “limpa” provavelmente retornará ao rio.

Isto é melhor do que nada, embora as toxinas provavelmente permaneçam na água e no solo. Ao longo de meses e anos, essas toxinas acumular-se-ão na cadeia alimentar, começando pelos organismos microscópicos e, eventualmente, causando problemas de saúde em organismos maiores, como peixes e pássaros.

Alguns destes pequenos organismos amplamente invisíveis no solo e na água doce podem, em teoria, fazer parte da solução. O diesel contém carbono (essencial para toda a vida) e alguns microorganismos realmente prosperam com derramamentos de combustível, ajudando a quebrar os contaminantes usando o carbono como fonte de alimento.

Normalmente, as condições árticas frias impedem a atividade microbiana e a biodegradação. A atual onda de calor do Ártico pode acelerar esse processo inicialmente, permitindo que os microorganismos degradadores de combustível cresçam, reproduzam e consumam esses contaminantes mais rapidamente do que o normal. Mas, devido à falta de água na região e ao azoto e fósforo necessários para o crescimento, mesmo uma onda de calor pode ajudar muito esses microorganismos.

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