Brancas com riscas pretas ou pretas com riscas brancas — de que cor são, afinal, as zebras?

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A resposta reside nos melanócitos que produzem a cor da pelugem das zebras. Este padrão é útil para evitar picadas de moscas que podem transmitir doenças fatais para estes animais.

É um padrão tão famoso que inspirou o nome das passadeiras ou de tecidos usados nas nossas roupas. As zebras são famosas pelas suas riscas, mas afinal, estes animais são brancos com riscas pretas ou pretos com riscas brancas?

Segundo o Live Science, as riscas são únicas a cada animal. Há três espécies de zebras actualmente — a zebra-da-planície, a zebra-de-montanha e a zebra-de-grevy — tendo cada uma um padrão de riscas diferente.

Em algumas, as partes mais escuras da pele são pretas, enquanto que outras têm uma cor acastanhada. Há também casos em que as zebras só têm riscas no corpo e não nas pernas.

Mas apesar destas diferenças poderem parecer confusas, todas as zebras têm a mesma cor de pele: preto, segundo o biólogo Tim Caro. Relativamente à cor do pêlo, temos de analisar os melanócitos das zebras, ou seja, as células que produzem o pigmento da pelugem.

Vários processos de desenvolvimento determinam a cor dos pêlos das zebras independentemente da cor da pele, tal como uma pessoa de pele clara pode ter cabelo escuro, explica Caro.

As zebras têm na verdade mais pelugem clara do que escura visto que as suas barrigas são geralmente brancas, o que pode indicar que os animais são brancos com riscas pretas.

No entanto, não é esse o caso. Cada fio de pêlo, seja escuro ou claro, cresce de um folículo preenchido com melanócitos, que produzem a melanina. Quanto mais melanina existe, mais escura a cor.

A pelugem preta das zebras está cheia de melanina, melanina essa que está ausente no pêlo branco porque os folículos que criam as riscas claras “desligaram” os melanócitos.

A produção de melanina dos melanócitos é “prevenida durante o desenvolvimento do pêlo branco, mas não do pêlo preto”, revela Caro. Ou seja, a cor por defeito do pêlo das zebras é o preto, o que torna estes animais pretos com riscas brancas.

O mistério está desvendado, mas afinal, porque é que as zebras têm estas riscas sequer? As investigações anteriores de Caro apontam que este padrão ajuda a evitar picadas que podem ser fatais para os animais, já que as moscas pousam menos em cavalos que usam capas às riscas ou xadrez do que em cavalos que usam capas de uma cor sólida.

  ZAP //

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