Cientistas descobrem micróbio invulgar no parque de Yellowstone

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Águas termais em lagoa ácida no parque Yellowstone, nos Estados Unidos

Águas termais em lagoa ácida no parque Yellowstone, nos Estados Unidos

Um grupo de biólogos norte-americanos encontrou um micróbio muito estranho em fontes termais do famoso parque nacional de Yellowstone, localizado entre os estados de Wyoming, Montana e Idaho.

Segundo o estudo publicado na Nature Geoscience, o micro-organismo cresce quando se alimenta de comida de baixo teor calórico e não se reproduz quando a alimentação possui calorias elevadas.

“Habitualmente, as grandes fontes de energia sustentam uma grande quantidade de micróbios e a comida ‘má’ não representa qualquer interesse. Mas verificamos que, para o Acidianus, a situação é diferente”, comenta o cientista Everett Shock, da Universidade do Estado do Arizona, nos EUA.

Os lagos e fontes termais de Yellowstone são considerados alguns dos lugares mais estranhos da Terra, servindo de habitat para micro-organismos fora do comum, capazes de viver em condições extremas – sob forte radiação e um calor infernal, alimentando-se de enxofre e vivendo em ácidos.

O estudo de micróbios como o recém-descoberto, segundo os cientistas, pode ajudar a entender quais são as probabilidades da existência da vida fora da Terra e em que condições pode ocorrer. Vários destes organismos podem crescer e reproduzir-se, por exemplo, nas camadas profundas do solo de Marte ou nas águas congeladas das luas de Saturno ou de Júpiter.

Os especialistas ainda não entenderam porque é que estes micro-organismos preferem viver com poucas calorias, mas acham que se deve à disponibilidade da comida.

O hidrogénio e o enxofre, dos quais o Acidianus se alimenta, são mais comuns em Yellowstone do que outros compostos mais ricos em energia. Assim, os micróbios que se habituaram a esse tipo de alimento conseguirão sobreviver caso não haja mais comida disponível.

Para os especialistas, a descoberta de que nem todos os seres vivos na Terra se alimentam de produtos ricos em calorias pode mudar a nossa percepção sobre a vida extraterrestre.

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