Descoberta bactéria da Peste Negra em pulga com 20 milhões de anos

DR George Poinar / Oregon State University

Esta pulga com 20 milhões de anos, preservada em âmber, carrega uma antiga estirpe da peste bubónica.

Uma pulga com 20 milhões de anos tem alojada uma antiga estirpe da bactéria que terá causado a Peste Negra, a pandemia que matou 30 milhões de pessoas na Europa durante a Idade Média.

A pulga foi encontrada em excelente estado de preservação nas minas de âmbar na República Dominicana, numa zona que há milhões de anos era uma floresta tropical.

De acordo com o estudo publicado no Journal of Medical Entomology, a bactéria que se encontrava abrigada no probóscide (a parte usada para chupar o sangue) e no recto da pulga será uma antiga estirpe da Yersinia pestis que provocou a peste bubónica.

Esta doença matou 30 milhões de pessoas – mais de um terço da população da Europa – no século XIV.

“Além das características físicas do fóssil da bactéria que são semelhantes à bactéria da praga, a sua localização no recto da pulga é conhecida como ocorrendo na bactéria da praga moderna”, explica o entomologista George Poinar, o autor do estudo e investigador do Colégio de Ciência da Universidade do Estado do Oregon, nos EUA, citado pelo Discovery.com.

“A presença de uma bactéria similar numa gota seca no probóscide da pulga é consistente com o método de transmissão por pulgas modernas da bactéria da praga”, acrescenta o investigador.

“Se esta é uma estirpe antiga da Yersinia, seria extraordinário. Mostraria que a praga é, na verdade, uma doença antiga que, sem dúvida, foi infectando e, possivelmente, causando a extinção de animais muito antes de os humanos existirem. A praga pode ter tido um papel muito maior do que imaginávamos no passado”, diz ainda George Poinar.

Esta perspectiva mostra que a extinção dos dinossauros, por exemplo, pode ter ocorrido, não apenas fruto da queda de um meteorito seguido de actividade vulcânica intensa, como se acredita ter acontecido, mas também devido a doença.

Este achado indicia ainda que os surtos de peste bubónica que se verificaram no passado podem ter sido provocados por estirpes diferentes, o que significa que a bactéria pode ter estado em evolução durante milhões de anos.

SV, ZAP

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