Alga unicelular evolui para organismo multicelular em tempo real

Em algum momento de nossa história evolutiva, os primeiros organismos unicelulares evoluíram para uma vida multicelular mais complexa. Agora, uma equipa de cientistas conseguiu testemunhar esse momento em tempo real – e capturaram impressionantes imagens em time-lapse.

Uma equipa de cientistas do Instituto de Tecnologia da Geórgia e da Universidade de Montana, nos Estados Unidos, conseguiu testemunhar em tempo real o exato momento em que uma alga unicelular evolui para um organismo multicelular e, portanto, mais complexo.

A evolução, capturada em time-lapse, demorou apenas 50 semanas a acontecer, e foi desencadeada pela introdução de um simples predador.

Com esta experiência, os cientistas queriam descobrir o que leva os organismos unicelulares a tornarem-se multicelulares. Previamente, os especialistas colocaram uma hipótese em cima da mesa: há muitos anos atrás, afirmaram, a predação colocou pressão seletiva sobre os organismos unicelulares fazendo com que se tornassem mais complexos.

Para testar a validade desta teoria, a equipa, liderada pelo biólogo evolucionista William Ratcliff, estudou cinco populações de uma alga verde unicelular, a Chlamydomonas reinhardtii, inserindo um predador – o Paramecium tetraurelia. Em apenas 50 semanas, menos do que o período de um ano, duas das cinco populações experimentais evoluíram para a vida multicelular.

O estudo, cujo artigo científico foi recentemente publicado na Scientific Reports, mostrou ainda que os organismos multicelulares resultantes eram incrivelmente variados, da mesma forma que seria de esperar se tivesse havido uma evolução natural.

Além disso, 50 semanas é um relativo piscar de olhos na escala evolutiva. Para as algas, este tempo traduziu-se em pouco mais de 750 gerações.

Além de ser “incrível”, testemunhar este momento de evolução sugere que a predação pode mesmo ter desempenhado um papel muito importante em, em pelo menos, uma parte da evolução da multicelularidade.

“Os testes de sobrevivência mostram que características multicelulares evoluídas fornecem proteção efetiva contra a predação“, concluíram os cientistas no artigo científico.

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