Cientistas podem ter descoberto um novo tipo de onda gravitacional

Investigadores podem ter descoberto uma deformação subtil no tecido do espaço, resultado da colisão cataclísmica de duas estrelas de neutrões.

Agora, para comprovar esta descoberta, os cientistas estão a apontar os seus telescópicos, tal como o Hubble, para analisar a fonte da possível onda: uma galáxia elíptica que está a centenas de milhões de anos-luz de distância.

As ondas gravitacionais são marcadores dos eventos mais violentos do nosso Universo, gerados quando objetos densos, tal como buracos negros ou estrelas de neutrões, colidem a uma energia tremenda.

O LIGO, nos Estados Unidos, e o VIRGO, na Europa, já detetaram pequenas mudanças no caminho dos raios laser causados pela passagem de ondas gravitacionais. O LIGO detetou três fontes de ondas gravitacionais até ao momento, todas resultantes de colisões de buracos negros.

Os dois têm coordenado o armazenamento de dados desde novembro, aumentando a sua sensibilidade e logo poderão anunciar um novo tipo de onda gravitacional, resultado da colisão de estrelas de neutrões.

Especulação e pistas

Durante o fim-de-semana, o astrónomo J. Craig Wheeler, da Universidade do Texas, em Austin, lançou especulações sobre uma potencial nova descoberta do LIGO.

O investigador sugeriu que os cientistas observaram a luz emitida pela fonte de onda gravitacional o que, por sua vez, indica que essa fonte são estrelas de neutrões pois, ao contrário dos buracos negros, podem ser analisadas em comprimentos de onda visíveis.

O porta-voz do LIGO, David Shoemaker, não quis comentar os rumores, dizendo apenas que uma etapa de observação “muito emocionante” chegará ao fim este mês e que a equipa deverá então publicar novas atualizações importantes.

A especulação está a acontecer por causa da NGC 4993, uma galáxia a cerca de 130 milhões de anos-luz de distância.

Esta semana, o Telescópio Espacial Hubble já mudou o seu foco para uma fusão de estrelas de neutrões binárias dentro da galáxia. Agora é esperar para ver.

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