O mamífero mais rápido do mundo é parente do elefante

Provavelmente nunca ouviu falar, mas os cientistas estão a estudar a evolução do sengi, o mamífero mais rápido do mundo, que não é primo do leopardo. Apesar de pequeno e peludo, o sengi é considerado um parente distante do elefante.

Essa estranha combinação de características tem encantado os biólogos desde que a criatura foi descoberta, na viragem do século 19.

À primeira vista, o sengi assemelha-se a outro roedor qualquer – um mamífero pequeno, com o corpo coberto de pelos e que adora comer insectos – e foi dessa forma que estes animais foram inicialmente descritos.

Mas depois de décadas de estudos científicos descobriu-se que estas criaturas podem guardar segredos significativos sobre a evolução dos mamíferos.

Os focinhos compridos, por exemplo, sugerem comparações com os elefantes. Há, inclusive, uma família de 18 espécies de sengi nativas da África conhecida como musaranhos-elefante.

Estranhamente, os cientistas nos anos 90 descobriram que, apesar do seu tamanho diminuto, estes animais são geneticamente mais próximos dos elefantes do que dos musaranhos propriamente ditos.

Dieta

Os sengis pertencem ao ramo heterógeneo denominado Afrotheria, que inclui, entre outros animais, os peixes-boi, dugongos, oricteropo ou porcos-da-terra, elefantes, hiracóides e os tenrecos de Madagascar.

Os hábitos dos senjis continuaram a surpreender os biólogos: a sua dieta é baseada em térmites e formigas, um regime alimentar mais comum em mamíferos maiores, que não fazem ninhos como mamíferos pequenos, hibernam à noite e possuem ossos longos em seus pés.

Segundo os especialistas, estas duas últimas características são resultado de sua adaptação à corrida, que os tornam únicos entre os mamíferos pequenos.

“Fiquei fascinado com os musaranhos-elefante enquanto passeava no deserto da Namíbia em 1990 e um desses animais atravessou-se no meu caminho. Fiquei surpreeendido com a velocidade da criatura”, afirmou o professor Barry Lovegrove, da Universidade de KwaZulu-Natal, na África do Sul, em entrevista à BBC.

Juntamente com o seu aluno Metobor Mowoe, o professor Lovegrove estudou duas espécies específicas e os resultados acabam de ser publicados na revista científica Journal of Experimental Biology.

Os sengis vivem numa variedade de diferentes habitats, de densas florestas a áreas abertas com poucas árvores, e todos compartilham uma mesma característica: estão sempre em movimento, normalmente a fugir de predadores para garantir a sua sobrevivência.

De acordo com o professor Lovegrove, estes animais, se levadas em conta as dimensões de seu corpo, superariam as chitas (Acinonyx jubatus) como os animais mais velozes do mundo.

“Há uma divergência entre os cientistas quando se faz esse tipo de análise comparada, segundo a qual se divide a velocidade máxima que um animal consegue atingir pelo comprimento de seu corpo”.

Mas Lovegrove acrecenta que outros cálculos para medir a velocidade dos animais ainda não geram resultados satisfatórios, pois deixam de levar em conta todos os aspectos relacionados com a massa corporal, que difere bastante entre mamíferos pequenos e grandes.

“No entanto, por esse método, os musaranhos-elefante são os mamíferos mais rápidos da Terra, pesando menos do que 500 gramas”, diz o cientista.

Segundo os estudos de Lovegrove, estas criaturas pequenas e peludas podem atingir velocidades de até 28,8 km/h.

BBC

O sengi nunca está muito tempo parado no mesmo sítio

O sengi nunca está muito tempo parado no mesmo sítio

Puzzle

Além dos testes de velocidade, a investigação analisou as características físicas destes animais.

“Para correr depressa, um animal precisa de pernas longas para aumentar o comprimento da sua passada. Os únicos ossos que permitem tal atributo, resultado da selecção natural, são os pequenos ossos dos pés, os metatarsos”, explica Lovegrove.

Ao observar registos já existentes sobre os sengis, os cientistas descobriram que as girafas são os mamíferos que apresentam a maior proporção entre os ossos da pata e das pernas. A segunda maior proporção é encontrada nos antílopes, que se adaptaram para fugir de predadores atléticos.

Imediatamente após os antílopes, vêm os pequenos sengis.

“Todos os mamíferos menores do que 500 gramas têm uma proporção entre os ossos da perna e da pata inferior a 1. Já essa relação nos musaranhos-elefante chega a 1.3”, afirma o professor Lovegrove.

“Para esses mamíferos, eles têm membros posteriores que são adaptados especificamente para correr depressa, muito depressa”.

Todas estas características resultam numa alta taxa metabólica e faz com que estes animais consumam muita energia.

Estudos anteriores revelaram que estes pequenos velocistas entram num estado de hibernação à noite, para diminuir a temperatura do corpo e preservar energia para a sua sobrevivência.

Para Lovegrove, cada nova revelação sobre os sengis adiciona mais uma peça ao puzzle da evolução dos mamíferos.

“Estou a tentar reunir as condições pelas quais os mamíferos ancestrais evoluíram tão incrivelmente rápido a partir do momento em que o asteróide exterminou os dinossauros, há 64 milhões de anos”.

ZAP, BBC

PARTILHAR

RESPONDER

A NASA pode já ter encontrado o misterioso Planeta X

O misterioso Planeta X, um planeta gigante desconhecido nos confins do Sistema Solar e que mexe com as órbitas de algumas das rochas do Cinturão de Kuiper, pode já ter sido visto pela NASA. Acredita-se que …

Episódio de “Os Simpsons” com Michael Jackson retirado do Disney+

No seguimento da controvérsia em torno de Michael Jackson depois do documentário Leaving Neverland, o episódio de Os Simpsons com a presença do cantor foi deixado de fora do catálogo do Disney+, a nova plataforma …

Lítio pode reverter malefícios de radiação no cérebro

Cientistas concluíram numa experiência com ratos que o lítio pode reverter os malefícios da radiação no cérebro, podendo o seu uso ser promissor para tratar crianças que foram sujeitas a radioterapia e desenvolveram posteriormente défices …

Um em cada dez sites de compras online usa táticas maliciosas nos clientes

https://vimeo.com/373176205 Um em cada dez sites de compras online usa táticas maliciosas para enganar, iludir ou persuadir os clientes. A tendência é que o recurso a estas práticas aumente nos próximos anos. Um estudo apresentado na semana …

Eurovisão procura voluntários para trabalhar 18 dias seguidos sem vencimento

A procura de voluntários para o Festival Eurovisão de 2020 está a gerar polémica. A organização quer disponibilidade total durante 18 dias, não oferecendo qualquer vencimento, nem pagando despesas de viagem ou estadia. O Festival Eurovisão …

Portugal 6 vs 0 Lituânia | Ronaldo e Cia destroem lituanos

Portugal goleou a Lituânia esta quinta-feira no Estádio Algarve, por 6-0, e está a uma vitória de garantir o apuramento para o Euro 2020, decisão que está marcada para o próximo domingo, quando a seleção …

Um “caixão” nuclear da Guerra Fria pode estar prestes a colapsar

Durante a Guerra Fria, os EUA lançaram 67 bombas atómicas nas Ilhas Marshall, no oceano Pacífico. No fim nos anos 70, os detritos expostos à radiação nas seis ilhas foram transportados para um poço gigante …

App usada para ler dados biométricos de europeus no Reino Unido pode ser pirateada

A aplicação digital criada pelo governo britânico para recolher dados biométricos dos europeus candidatos ao estatuto de residente no Reino Unido, obrigatório depois do Brexit e pedido por 210 mil portugueses, pode ser pirateada, alertou …

Bruxelas abre processo de infração contra Reino Unido por não nomear comissário europeu

A Comissão Europeia anunciou esta quinta-feira a abertura de um procedimento de infração contra o Reino Unido por este Estado-membro, que está em processo de saída da União Europeia (UE), não ter nomeado um comissário. “Enquanto …

Urgência pediátrica do Garcia de Orta encerra à noite a partir de segunda-feira

O serviço de urgência pediátrica do Hospital Garcia de Orta, em Almada, vai fechar à noite a partir de segunda-feira, disse a ministra da Saúde, que prolongou o horário de duas unidades de saúde para …