Cientistas desvendam truque de planta carnívora que usa chuva para devorar formigas

Ulrike Bauer / Bristol University

Cientistas britânicos conseguiram desvendar o truque usado por uma planta carnívora, a planta-jarro, que aproveita gotas de chuva para derrubar formigas e devorá-las.

A equipa da Universidade de Bristol descobriu que as gotas de chuva desencadeiam vibrações muito rápidas na folha da parte de cima da planta, que funciona como uma espécie de tampa para a parte de baixo. Esta tem formato de jarro e é onde as presas acabam por cair.

As vibrações derrubam as formigas da folha de cima para a folha em formato de jarro, onde elas serão consumidas pelos sucos digestivos da planta.

A descoberta, publicada na revista especializada PNAS, foi feita graças a câmaras especiais, que captam movimentos em alta velocidade, e laser para medir as vibrações.

Usando esses instrumentos, Ulrike Bauer, a investigadora que liderou o estudo, e seus colegas conseguiram registar movimentos extremamente rápidos na folha da parte de cima, depois de ela ser atingida por uma gota de chuva.

“Uma gota de chuva atinge a superfície (da folha) e isso faz com que ela se mova para baixo, rapidamente. Por causa da propriedade elástica (de mola), a folha move-se até um certo ponto e então pula de regresso”, disse.

“Há uma oscilação, muito parecida com o que acontece quando se coloca uma régua na ponta da mesa e se empurra a ponta para baixo com o dedo.”

Esse movimento é único entre as plantas, segundo Bauer. Em parte devido à velocidade, que facilmente ultrapassa a de outras plantas carnívoras que também fazem manobras para prender insectos. E em parte por causa da forma que explora uma fonte de energia externa.

“Ter um movimento rápido numa planta já é diferente, mas ter um movimento rápido no qual a planta não precisa de gastar nenhuma energia – que só requer que a planta construa a estrutura – é algo surpreendente”, disse a cientista.

A descoberta coloca essa planta carnívora, a Nepenthes gracilis, numa categoria própria: não se encaixa entre as plantas carnívoras “activas”, aquelas que se fecham em volta do insecto, e nem entre as carnívoras “passivas”.

Um factor importante para a armadilha da planta-jarro funcionar é a rigidez da folha da parte de cima. Quando a equipa estudou outras espécies, que capturam formigas usando apenas a borda escorregadia da sua armadilha, descobriu que a folha que funcionava como tampa era mais flexível.

“A aceleração concentra-se na ponta. Se tentar saltar do meio de um trampolim, não será muito eficaz. É por isso que os atletas andam até à ponta”, disse Ulrike Bauer.

Sob essa perspectiva, a folha rígida da Nepenthes gracilis está perfeitamente adaptada, pois espalha o movimento e o perigo para a presa.

ZAP / BBC

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