Galáxia “impossível” sem matéria escura deixa cientistas perplexos

Cientistas fizeram uma extraordinária e misteriosa descoberta: pela primeira vez, uma equipa de astrónomos encontrou uma galáxia que parece não ter matéria negra.

Uma galáxia transparente. Uma equipa  de astrónomos descobriu uma galáxia “fantasma” que está a intrigá-los por não conter matéria negra. Trata-se da NGC1052-DF2, que tem mais ou menos o tamanho da nossa Via Láctea.

A matéria negra e a energia escura são dois conceitos fundamentais na compreensão do universo, já que é neles que se procura a explicação para muitos dos enigma da expansão do universo. Há, inclusivamente, algumas galáxias que apresentam o dobro da matéria negra. por isso, encontrar uma galáxia “transparente” é ainda mais curioso.

É o caso da NGC1052-DF2, uma pequena galáxia a 65 milhões de anos-luz de distância da Terra, que parece não ter matéria negra. Os astrónomos acreditam que existe dentro das galáxias um material que impulsiona o seu movimento, e, embora não saibam que é exatamente, definiram-no como matéria negra.

É através de sombras ou interações gravitacionais que os cientistas detetam a matéria escura – algo que não aconteceu com esta galáxia. Além disso, os cientistas descobriram que os objetos da galáxia de movem mais lentamente, ou seja, a massa no interior da galáxia é muito pouca ou, então, é desprovida de matéria negra.

“Encontrar uma galáxia sem matéria negra é algo inesperado porque esta misteriosa substância invisível é o aspeto mais dominante de qualquer galáxia”, disse o autor do estudo e cientista da Universidade de Yale (EUA), Pieter van Dokkum, citado pelo ScienceAlert.

NRAO/AUI/NSF; Dana Berry / SkyWorks; ALMA (ESO/NAOJ/NRAO)

Encontrar uma galáxia sem matéria negra é algo inesperado

No artigo científico, publicado esta quinta-feira na Nature, os cientistas referem que uma galáxia sem matéria negra é mesmo uma revolução e que esta descoberta obriga a repensar o que se sabe sobre a forma como funcionam as galáxias.

Foi através do telescópio espacial Hubble que os astrónomos determinaram o tamanho e o brilho da NGC 1052-DF2. Esta galáxia, um pouco mais pequena do que a Via Láctea, tem 250 vezes menos estrelas, o que levou a que fosse classificada como ultra-difusa, explica o Diário de Notícias.

“Passei horas a olhar para esta imagem. Esta coisa é extraordinária: uma bolha gigantesca tão esparsa que é possível ver outras galáxias através dela. É literalmente uma galáxia transparente”, comentou Pieter van Dokkum da Universidade de Yale.

Mas as surpresas não se ficaram por aqui. Quando tentaram calcular a massa da galáxia, chegaram à conclusão que o total é igual à massa das estrelas visíveis. A NGC 1052-DF2 é mesmo a única até agora sem matéria negra.

Allison Merritt, também da Universidade de Yale e do Instituto Max Planck da Alemanha, refere que a matéria negra “é convencionalmente entendida como parte fundamental das galáxias, como se fosse a cola que as mantém juntas e a base sobre as quais são formadas”.

Os cientistas ainda não têm uma explicação concreta para esta falta de matéria escura, mas já colocaram em cima da mesa algumas hipóteses, como o facto de o nascimento de muitas estrelas gigantes ter feito desaparecer todo o gás e matéria negra desta galáxia ou o crescimento enorme da galáxia vizinha NGC 1052.

A equipa está agora à procura de mais galáxias sem matéria negra. Para isso, estão a analisar as imagens do Hubble de 23 galáxias ultra-difusas.

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